Histor铆a de las Lentillas

En 2012, hab铆a 34 millones de estadounidenses y 71 millones de personas en todo el mundo que usaban los insertos de pel铆cula delgada conocidos como lentes de contacto sobre sus ojos para alguna forma de mejora de la visi贸n, seg煤n la Agencia de Protecci贸n Ambiental de los Estados Unidos.

Alrededor del 80 por ciento de los que usan lentes de contacto de forma regular prefieren la variedad de lentes blandas que s贸lo ha estado disponible en Estados Unidos durante las 煤ltimas d茅cadas.

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Sin embargo, la historia de las lentes de contacto se remonta a m谩s de 500 a帽os atr谩s e involucra a algunas personas cuyos diversos logros se extienden m谩s all谩 del mundo de la optometr铆a y han ayudado a dar forma a la cultura occidental tal como la conocemos.

Pero la evoluci贸n y la investigaci贸n no cesan de sorprendernos, y estamos notando un aumento en las lentes de contacto que incluyen componentes electr贸nicos que pueden cambiar el color del iris del ojo de quien se la pone, proporcionar una mejor correcci贸n de la visi贸n o incluso proyectar texto e im谩genes directamente sobre el ojo del usuario.

La historia del desarrollo de las lentillas desde su concepci贸n en los inicios del siglo XVI muestra c贸mo una innovaci贸n puede perfeccionarse a lo largo de los siglos para convertirse en una herramienta 煤til para ayudar a mas del 50% de las personas que necesitan corregir su vista, y que antes no les quedaba m谩s remedio que el uso de gafas con cristales correctivos.

Leonardo Da Vinci: su influencia en las Lentillas

Cualquier historia sobre innovaci贸n que comience con Leonardo da Vinci es digna de ser contada, y el hecho de que el gran fil贸sofo franc茅s Ren茅 Descartes tambi茅n desempe帽e un papel protagonista en la historia de las lentillas hace que esta historia de innovaci贸n sea a煤n m谩s interesante.

Lo que en nuestros d铆as conocemos como gafas, anteojos para nuestros antepasados, que se usaban para corregir los problemas de visi贸n aparecieron hacia 1400, poco antes del nacimiento de Leonardo en 1452 quien postul贸 por primera vez que las capacidades de refracci贸n de la c贸rnea, o flexi贸n de la luz, pod铆an alterarse colocando el ojo dentro de un vaso lleno de agua.

Esta teor铆a, presentada en la publicaci贸n de Da Vinci 1508 «El C贸digo del Ojo», Manual D, fue la primera en reconocer que la calidad refractiva de la c贸rnea humana pod铆a ser manipulada.

Las primeras versiones de este concepto de visi贸n correctiva, que t铆picamente requer铆a sumergir los ojos en el agua contenida en un vaso, eran realmente complicadas de aplicar en la pr谩ctica.

Leonardo describi贸 dos aplicaciones de su descubrimiento, una un taz贸n de vidrio lleno de agua en el que una persona pod铆a hundir su cara, y la otra un hemisferio de vidrio lleno de agua que se llevaba directamente sobre el ojo (curiosamente con el principio b谩sico de las lentillas de hoy).

Rene Descartes y las Lentillas

Al igual que el tornillo a茅reo de Da Vinci, que presagiaba el desarrollo del helic贸ptero moderno, sus gafas de agua servir铆an de base para desarrollos innovadores que tendr铆an lugar muchas generaciones en el futuro.

Los siguientes pasos tentativos hacia el desarrollo de las lentes de contacto modernas tendr铆an lugar durante la d茅cada de 1630 por otro hombre ampliamente considerado como una de las mentes m谩s grandes de su siglo.

Ren茅 Descartes, el fil贸sofo franc茅s que dio al mundo la duda cartesiana y la frase «Pienso, luego existo», public贸 un tratado m茅dico en 1636 en el que concibi贸 una lente colocada directamente sobre el ojo. Conectado a la lente hab铆a un tubo largo lleno de agua, desarrollando los conceptos anteriormente expuestos por Leonardo basados en el agua.

Con la lente de Descartes tambi茅n hab铆a problemas pr谩cticos, ya que el tubo de vidrio que sujetaba el agua imped铆a que el usuario pudiera parpadear. Descartes fue el primero en darse cuenta de que la c贸rnea del ojo era el 煤nico sitio del ojo donde la manipulaci贸n refractiva de la luz era 煤til para la correcci贸n de la visi贸n.

En el momento en que se present贸 a la comunidad cient铆fica una lente que pod铆a ser usada directamente sobre el ojo por un per铆odo de tiempo, el agua fue dejada fuera de la ecuaci贸n y se desarroll贸 la primera lentilla de vidrio como tal, que permanec铆a dentro del ojo, pegada a la cornea.

Si esto le suena como realmente inc贸modo tiene toda la raz贸n. Los insertos de lentes de vidrio fueron construidos para cubrir tanto la c贸rnea como la escler贸tica, evitando que los ojos recibieran el ox铆geno que necesitan para respirar,聽 resultando como consecuencia una importante聽 hinchaz贸n de la c贸rnea.

Los primeros modelos de lentes de contacto de vidrio eran francamente dolorosos e incomodos para los usuarios, ya que a partir de los primeros 30 minutos de llevarlas en el ojo se hac铆an realmente inviables.

Herschel, Fick y Kalt

Lentillas

El f铆sico brit谩nico John Herschel tambi茅n investig贸 en este mismo sentido, cuando en 1827聽 propuso corregir una c贸rnea irregular mediante el uso de una c谩psula de vidrio llena de gelatina animal.

Pero cuando realmente las lentes de vidrio se pudieron fabricar para que coincidieran con la curvatura natural del ojo fue hacia 1880, momento en el cual se empieza a pensar seriamente en que esta puede ser una soluci贸n factible para la correccion de los problemas visuales de una forma c贸moda y al menos aguantable. No obstante, podemos decir que las primeras lentes de contacto verdaderas fueron creadas por el f铆sico suizo A.E. Fick en 1888, cuando el fabricante de lentes fabric贸 un segmento de vidrio esf茅rico para la correcci贸n de los errores refractivos en los ojos de sus primeros clientes.

Ese mismo a帽o, el 贸ptico franc茅s Eduoard Kalt tambi茅n cre贸 lentes de vidrio m谩s c贸modas y usables para corregir los problemas de visi贸n derivados de la c贸rnea.

Pero las primeras lentillas de vidrio no s贸lo cortaban el flujo de ox铆geno a los ojos, lo cual era realmente una incomdidad, sino que adem谩s eran demasiado pesadas para acoplarse encima del ojo y el cristal se ve铆a afectado por las l谩grimas. Adem谩s, el vidrio tiene una fragilidad real que lo convierte en una propuesta realmente arriesgada para usar directamente sobre el ojo.

Lentes Duras de Polimetilmetacrilato PMMA

En la d茅cada de 1930 se fabricaron las primeras lentes de contacto con materiales pl谩sticos, lo que permiti贸 una mayor flexibilidad y durabilidad pudiendo permanecer sobre la c贸rnea del usuario durante un per铆odo de tiempo m谩s largo.

En 1936, tanto el optometrista estadounidense como la empresa qu铆mica Rohm and Haas, con sede en Filadelfia, fabricaron lentes escler贸ticas que incorporaban elementos de pl谩stico en las t铆picas lentes de vidrio.

De esta manera, en 1938, las lentes totalmente pl谩sticas se empezaron a fabricar con un nuevo material conocido como polimetilmetacrilato (PMMA). El PMMA era mucho m谩s f谩cil de modelar en la forma adecuada que el vidrio, era incre铆blemente delgado y mucho m谩s seguro de usar.

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Una d茅cada despu茅s de la incorporaci贸n de los materiales pl谩sticos en las lentes de contacto, el t茅cnico 贸ptico estadounidense Kevin Tuohy desarroll贸 una mejora en el dise帽o que se remonta a los primeros d铆as de la tecnolog铆a de las lentes de contacto.

En 1948, Tuohy trabaj贸 con una lente escler贸tica de pl谩stico que hab铆a reducido lo suficiente de su pl谩stico perif茅rico como para cubrir s贸lo la c贸rnea, aproxim谩ndose mucho a aspectos del dise帽o de Descartes de siglos atr谩s.

Esto proporcion贸 la cantidad requerida de correcci贸n de la visi贸n sin cubrir ning煤n 谩rea de la escler贸tica, por lo que el ojo se oxigenaba lo suficiente como para no resultar inc贸moda y poderla usar por periodos de tiempo mucho m谩s prolongados.

Lentes Blandas de Hidrogel (Hidroxietilmetacrilato HEMA)

Pero con el paso de los a帽os, las deficiencias del material pl谩stico de PMMA comenzaron a hacerse evidentes. Al igual que el vidrio, el PMMA no es lo suficientemente permeable al aire, lo que dificultaba la administraci贸n de la cantidad adecuada de ox铆geno a los ojos del usuario y creaba una gran incomodidad con el paso del tiempo.

La siguiente generaci贸n de lentes de contacto聽se construir铆a a partir de un material conocido como hidroxietilmetacrilato (HEMA), el primer tipo de pl谩stico hidrof铆lico conocido como «hidrogel» creado para su uso con lentes de contacto.

El material pl谩stico HEMA fue desarrollado en 1958 por el qu铆mico checoslovaco Otto Wichterle. Cuando se dio cuenta de que HEMA era un pl谩stico capaz de retener la humedad, concibi贸 un uso para HEMA en la fabricaci贸n de lentes de contacto.

Los hidrogeles pueden absorber entre 85 y 90 por ciento de su peso en agua, volvi茅ndose m谩s suaves y flexibles a medida que lo hacen. La incorporaci贸n generalizada de HEMA en las lentes de contacto requiri贸 el desarrollo de un proceso de fabricaci贸n completamente nuevo, conocido como «spin casting». Wichterle innov贸 el primer proceso de spin casting con el uso de un motor de fon贸grafo y piezas de un juego de Erector infantil para moldear el pl谩stico en la forma adecuada.

Lentes de contacto

Su tecnolog铆a fue patentada a principios de los a帽os 70 por Bausch & Lomb, que introdujo las lentes de hidrogel en el mercado estadounidense por primera vez.

INNOVACION

Como hemos se帽alado, la innovaci贸n en las tecnolog铆as de lentes de contacto sigue dando sus frutos seg煤n las solicitudes de patente de la Oficina de Patentes y Marcas Registradas de los Estados Unidos.

Junto con las lentes de contacto desechables diarias, los consumidores estadounidenses tambi茅n pueden elegir entre variedades de uso prolongado, algunas de las cuales se pueden usar hasta 30 d铆as sin causar irritaci贸n.

Muchos eligen usar lentes blandas hechas de hidrogeles pero permeables a los gases r铆gidos, que son menos flexibles que los hidrogeles pero son m谩s duraderas y dan como resultado una visi贸n m谩s n铆tida.

A medida que las lentes de contacto sigan incorporando tecnolog铆as electr贸nicas m谩s sofisticadas, es probable que veamos muchas m谩s aplicaciones de las lentes de contacto m谩s all谩 de sus aplicaciones actuales, como una soluci贸n principalmente para problemas 贸pticos en pacientes con optometr铆a.

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